De moeizame comeback van de Muppets

In Hollywood is iedereen dol op goede comeback. Kijk maar naar bijvoorbeeld Mickey Rourke of Robert Downey Jr. Maar zoiets is natuurlijk makkerlijker gezegd dan gedaan. Hoe treedt je terug in de spotlight en maak je jezelf ook weer relevant? En hoeveel mag zoiets dan kosten? Tegen dit probleem liep Disney aan toen zij in februari 2004 eigenaar werden van The Muppets. Michael Eisner (destijds topman bij Disney) was vanaf de jaren ’90 bezig om The Muppets toe te voegen aan de Disney familie. Maar wat aanvankelijk een gemakkelijke aankoop leek, werd een moelijke en vooral persoonlijke kruistocht van Eisner. Zijn aanhoudendheid werd uiteindelijk beloond toen de erfen van Jim Henson instemden om de rechten van The Muppets aan Disney te verkopen. In de tussentijd was er zeer weinig gedaan met The Muppets. En hun bekendheid was bijna compleet vervaagd. De generatie kinderen die met deze kleurrijke poppen opgroeide, was inmiddels volwassen. En hun kinderen kenden wellicht alleen Kermit de Kikker, maar hadden geen idee wie de rest van deze bende hysterische poppen waren. Voor Disney lag er dus een moelijke opgave klaar: maak The Muppets weer beroemd. Bezorg hun een comeback!

In 2004 werden The Muppets eigendom van Disney en ondergebracht in een dochteronderneming, genaamd Muppet Holding Company LLC (later veranderde dit in The Muppet Studios LLC). Aan het hoofd stond Chris Curtin, een persoonlijke vriend van Eisner. Hij had grootse plannen voor The Muppets, maar had ook de pech dat hij op het verkeerde moment de leiding kreeg. In 2004 bevond Disney zich in stormachtige wateren. Ontevreden aandeelhouders (aangevoerd door Roy Disney Jr. die net Disney met veel kabaal had verlaten) zorgden ervoor dat Eisner de eer aan zichzelf moest houden en de handdoek in de ring gooide. Zijn opvolger Robert Iger kreeg aanvankelijk met een hoop twijfel het vertrouwen van de aandeelhouders (en fans). Zijn acties die daarop volgden vergrootten het vertrouwen. Hij verving namelijk de stromannen van Eisner binnen het Disney concern en elimineerde zelfs de beruchte Strategic Planning Divisie. Creativiteit kreeg weer de boventoon. Maar ook was men aan het bezuinigen. Tel deze twee zaken bij elkaar op en al snel kwam de naam van Curtin op tafel bij Bob Iger. Binnen Disney ging inmiddels al de discussie wat men in hemelsnaam aan moest met The Muppets. Ze waren niet relevant meer en hadden niet het kaliber van Mickey & Co, de Disney-Prinsessen of de Pixar-figuren die op jaarbasis miljarden dollars voor Disney in het laadje brachten. En de plannen die Curtin had, kostten simpelweg teveel. Een aantal van die plannen waren inmiddels al in uitnvoering gebracht. Zo kwam in mei 2005 hun eerste films sinds jaren op TV: The Muppets’ Wizard of Oz. Helaas waren de kritieken niet al te best voor deze film. Een ander groot project had alles te maken met het feit dat The Muppets dat jaar 50 jaar bestonden. En dat zou gevierd worden een 15 maanden durende wereldtour die zou starten in Kermit, Texas. De wereldtour was echter net begonnen, toen Curtin het veld moest ruimen. Stilletjes werd de rest van de wereldtour afgeblazen. Iger verving Curtin met Russell Hampton, die daarvoor bij Baby Einstein (een andere dochteronderneming van Disney) werkte. Hampton zag de plannen van Curtin om The Muppets weer hip and happening te maken en zag daar weinig in. Hij had een andere aanpak: The Muppets moesten ook geld in het laadje brengen. Zo tekende hij een contract met Ford, waarbij Kermit in reclames voor hun hybride auto’s te zien was.

Maar ook Hamtpon bleef niet lang bij The Muppets. In 2006 werd hij hoofd van Disney Publishing Worldwide en het duurde eventjes, maar uiteindelijk kregen The Muppets weer een nieuwe baas. Een vrouw dit keer genaamd Lylle Breier. Zij was voorheen verantwoordelijk voor de Special Events of the Walt Disney Studios.  Breier bestudeerde de aanpak van Curtin en van Hampton en koos daar een middenweg tussen. The Muppets moesten eerst weer relevant worden, voordat er überhaupt geld aan verdiend kon worden. Breier ging ook te werk om The Muppets zoveel mogelijk te integreren in de diverse takken van Disney. Zo reed er in 2007 The Muppet Mobile Lab rond in Disneyland. Deze twee hightech audio-animatronics vermaakten de gasten prima. Alleen na afloop bleek dat velen niet wisten wie de Muppets waren of hoe ze heetten. Er moesten dus andere manieren gevonden worden om The Muppets weer in de spotlight te krijgen. Zo werden ze ingezet voor verschillende cameo’s in diverse Disney tv-programma’s als Extreme Make-Over: Home Edition en The View. Na hun tv-film op ABC in 2005 kwamen ze in 2008 voor een kerst-special weer terug op de buis, A Muppet Christmas: Letters to Santa. De kritieken waren dit keer een stuk beter. Kerst was helemaal goed voor The Muppets dat jaar, want hun “Muppet Whatnot Shop” bij FAO Schwarz (een sjieke speelgoedzaak in New York) zorgde voor de langste rijen tijdens de kerstinkopen. Iedereen wilde zijn of haar eigen Muppet hebben.

Maar het was het internet dat het belangrijkste  medium voor de poppen werd. Statler and Waldorf, die twee mopperkonten van het balkon, hadden een tijdlang op Movies.com hun eigenlijk show waarin ze films op hun cynische manier bekritiseerden. En toen ontdekten The Muppets dan ook YouTube. Dit was het begin van het grote werk, want verschillende filmpjes van hen werden razend populair. In 2009 won Beakers’ “Ode to Joy” een Webby Award en werd 4 miljoen keer bekeken. Maar het kon nog gekker! In 2010 waren The Muppets helemaal terug toen hun versie van Queen’s “Bohemian Rapsody” 24 miljoen keer werd bekeken! Times Magazine noemde The Muppets zelfs “The Comeback of the Year”. Het was dan ook niet zo verwonderlijk dat men oude plannen weer van de planken haalden. De tijd was er rijp voor. Disney gaf het groene licht voor hun eerste bioscoopfilm sinds 1999. Jason Segel en Nicholas Stoller hadden in 2008 al een deal gesloten met Disney en met hun hernieuwde populariteit op internet volgde een campagne waar bijna niemand om heen kon. Maandenlang volgde de ene trailer de andere op. Soms grappig, soms hilarisch. Disney bracht in de tussentijd een cd uit met daarop oude Muppet-nummers gezongen door hedendaagse artiesten. Deze cd werd een hit. Maar de echte vuurproef was op 23 november 2011, het Thanksgiving weekend waarin de film “The Muppets” in de bioscoop zou verschijnen. De week voor de 23ste verschenen de eerste reviews en uiteindelijk bleek (volgens de review-site Rotten Tomatoes) dat The Muppets 97% aan goede reviews had gekregen en daarmee als één van de beste films van 2011 scoorde! Toen het Thanksgiving weekend voorbij was, had de film zo’n $42 miljoen opgeleverd en had daarmee bijna al de voorgaande Muppetfilms verslagen. Op één na: de originele The Muppet Movie.

Terugkijkend op de lange weg die The Muppets hebben afgelegd sinds 2004, kan je zeggen dat het tijd en energie gekost heeft maar het is Disney gelukt om The Muppets weer in de spotlight te krijgen. Zij hebben er voor moeten vechten maar ze hebben hun comeback. Het is nu met spanning afwachten naar alle nieuwe plannen die Disney van plan is met hen. Eén kan ik er alvast verklappen. Op het nieuwste schip in de Disney Cruiseline, dat op dit moment wordt afgemaakt in Duitsland, zullen The Muppets een rol gaan spelen. Geen Blue Lagoon, maar misschien wel een groene.

Advertenties

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s